Los cierres por el Covid-19 nos costaron 16 billones de dólares

Manifestantes protestan por el cierre de los negocios y el colapso de la economía.

La palabra “cierre” nunca aparece en el estudio de Summers-Cutler, pero los costos son claramente visibles.

Los costos estimados de la pandemia del coronavirus llegaron. Los resultados no son bonitos.

Un nuevo estudio co-escrito por el economista de Harvard David M. Cutler y el ex-economista jefe del Banco Mundial, Lawrence H. Summers, sitúan los costos de la pandemia COVID-19 al norte de 16 billones de dólares.

“Los costos financieros acumulados estimados de la pandemia COVID-19 relacionados con la pérdida de producción y la reducción de la salud se muestran en la Tabla”, escriben Summers y Cutler. “El costo total se estima en más de 16 billones de dólares, o aproximadamente el 90% del producto interno bruto anual de los EE.UU.”.

Como explican los autores, aproximadamente la mitad de los costos provienen de la recesión mundial, que fue desencadenada por los confinamientos impuestos por los gobiernos en todo el mundo. El resto es el resultado de las pérdidas económicas derivadas de la reducción de la esperanza de vida y el deterioro de la salud.

Estas pérdidas no tienen precedentes en la historia moderna. Según Summers y Cutler, los costos superan exponencialmente las recesiones anteriores y los conflictos recientes en el Medio Oriente y más allá.

“Las pérdidas de producción de esta magnitud son inmensas. La pérdida de producción en la Gran Recesión fue sólo una cuarta parte de la grande”, escriben los autores. “La pérdida económica es más del doble del desembolso monetario total de todas las guerras que los EE.UU. han librado desde el 11 de septiembre del 2001, incluyendo las de Afganistán, Irak y Siria”.

Es un análisis aleccionador. Los números son tan enormes que son difíciles de comprender para la mente humana, pero tendrán efectos muy reales en las familias norteamericanas y otras en todo el mundo.

Como los autores señalan, las pérdidas se traducen en alrededor de 200.000 dólares para una familia de cuatro. Estas pérdidas afectarán a las familias estadounidenses, pero las familias pobres de todo el mundo se verán aún más afectadas. Un estudio reciente del Banco Mundial estimó que hasta 150 millones de personas en todo el mundo caerán en la pobreza extrema, definida como el hecho de vivir con menos de 1,90 dólares al día, para el año 2021.

Cutler y Summers escriben que “la inmensa pérdida financiera de COVID-19 sugiere un replanteamiento fundamental del papel de los gobiernos en la preparación para la pandemia”. Recomiendan establecer una infraestructura gubernamental permanente para las pruebas, el rastreo de contactos y el aislamiento de los enfermos.

Esto parece, para ser amable, equivocado. Después de todo, fue la respuesta chapucera del gobierno a la pandemia y su papel proactivo en el confinamiento de la sociedad lo que causó la mayor parte del daño económico sin precedentes.

Es importante recordar que a lo largo de la historia la humanidad no ha experimentado escasez de pandemias y virus mortales. Muchos han observado que la pandemia de 1957-58 tiene sorprendentes similitudes con la de 2020. La pandemia de 1957-58 cobró la vida de 1,1 millones de personas en todo el mundo (incluyendo 116.000 estadounidenses). La tasa de letalidad de esa pandemia fue de 0.67, según estiman los investigadores, que es casi seguro que es mayor que la de la COVID-19.

A pesar de las similitudes, algunas de las diferencias son aún más sorprendentes. Las consecuencias económicas de esa pandemia apenas se notaron. (Lo mismo puede decirse de la Gripe Española de 1918).

Lo que hizo que la pandemia de COVID-19 fuera tan única no fue el virus en sí mismo, sino nuestra respuesta colectiva frente a él. En un esfuerzo por proteger a la población de un virus invisible, los gobiernos adoptaron un plan de distanciamiento social impuesto por el gobierno, un plan cuya génesis se deriva de un proyecto científico de una niña de 14 años y de un viaje a la biblioteca de George W. Bush.

A favor de este enfoque, la sabiduría convencional de larga data sobre cómo mitigar la propagación de un virus mortal fue abandonada por la mayoría de las naciones, y para abril docenas de gobiernos de todo el mundo habían puesto en cuarentena a decenas de millones de personas sanas y ordenado el cierre de millones de empresas “no esenciales”.

Antes de febrero de 2020, cuando China ordenó la mayor cuarentena masiva de la historia de la humanidad, nunca se había tomado tal medida. (Cabe señalar que antes de que se convirtieran en una cuestión partidista, organizaciones de medios de comunicación como NPR y el New York Times expresaron serias dudas sobre la estrategia de las cuarentenas impuestas por el gobierno).

Y ahora sabemos por qué: los cierres por pandemia son una estrategia nacida de la arrogancia. La estrategia se basa en la idea equivocada de que los planificadores centrales pueden crear un orden social más perfecto quitándole la toma de decisiones a los individuos y reemplazándola con sus propios mandatos de arriba hacia abajo.

Economistas de Hayek a Mises y más allá han advertido que esta arrogancia plantea uno de los grandes riesgos para el hombre moderno.

“Si el hombre no va a hacer más daño que bien en sus esfuerzos por mejorar el orden social, tendrá que aprender que en este, como en todos los demás campos donde prevalece la complejidad esencial de un tipo organizado, no puede adquirir el conocimiento completo que haría posible el dominio de los acontecimientos”, señaló Hayek en su discurso del Premio Nobel.

“El reconocimiento de los límites insuperables de su conocimiento debería en efecto enseñar al estudiante de la sociedad una lección de humildad que lo proteja de convertirse en cómplice del fatal esfuerzo del hombre por controlar la sociedad, un esfuerzo que lo convierte no sólo en un tirano sobre sus semejantes, sino que puede muy bien convertirlo en el destructor de una civilización…”, continuó.

Los planificadores centrales no prestaron atención a la advertencia de Hayek sobre el “problema de conocimiento“. En su afán por controlar la sociedad, destruyeron la economía global a una escala que el mundo moderno nunca había visto.

De alguna manera, la palabra “bloqueo” nunca aparece en el estudio de Summers-Cutler.

Esto no es así. Si no podemos reconocer una verdad básica: los cierres impuestos por el gobierno fallaron, estamos obligados a cometer el mismo error de nuevo.

Una vez que nos hayamos enfrentado a esta verdad básica -que la Organización Mundial de la Salud (OMS) y algunas naciones europeas parecen haber recogido- podemos empezar a reconstruir la economía. Y la receta para el éxito es simple: libertad económica.

“Para revertir este grave retroceso en el progreso del desarrollo y la reducción de la pobreza, los países necesitarán prepararse para una economía diferente después de la Conferencia de Copenhague, permitiendo que el capital, la mano de obra, las habilidades y la innovación se trasladen a nuevos negocios y sectores”, escribe el Presidente del Grupo del Banco Mundial, David Malpass.

Los mercados libres y la gente libre es la fórmula para un futuro más brillante en un mundo post-COVID-19″.

Jon Miltimore – Fundación para la Educación Económica